Audi Sport Quattro, MG Metro 6R4, Lancia Delta S4, Ford RS200 e Peugeot 205 T16 erano nomi molto famosi nel panorama del rally internazionale, associati al vecchio ma leggendario Gruppo B. Ma quante persone ricordano la Opel Manta 400?

Nel settembre del 1970, Opel iniziò la produzione della Manta A, una coupé sportiva a trazione posteriore prodotta per 13 anni fino al 1988, quando il modello finale uscì dalla linea di produzione ad Anversa, in Belgio. Condividendo molte parti con la Cortina, la Manta era una diretta concorrente della Ford Capri. Una coupé tre volumi a due porte, la Manta aveva fanali posteriori rotondi unici simili a quelli della Opel GT. La Manta è stata soprannominata “Progetto 1450” dai designer Opel ed è diventata un’alternativa elegante e sicura con un nuovo asse posteriore e molle elicoidali, le vere innovazioni dell’epoca.

Normalmente la Manta era dotata di motori CIH da 1,6-1,9 litri, anche se in Europa era disponibile un piccolo motore da 1,2 litri ed erano equipaggiate con un cambio manuale a quattro velocità o come optional un automatico TH-180 a tre velocità.

La Manta si è subito messa in luce nel panorama rallystico vincendo numerose gare sia in Europa ma anche negli States e questo grazie alla sua estrema maneggevolezza.

In America debuttò la Manta Rallye, versione ancora più sportiva della “classica” Manta ed è stato introdotto dal 1971 al 1974 che si differenziava dai modelli standard con l’introduzione di cofano nero e con dei nuovi fendinebbia. La meccanica era rimasta invariata con la sola differenza del rapporto finale di trasmissione nei modelli con cambio manuale, un raggio di sterzata più stretto e sospensioni più rigide a cui erano state aggiunte delle doppie barre antirollio al posteriore che fornivano la migliore maneggevolezza della categoria.

Il modello “Luxus” è stato introdotto nel 1973 e presentava lussuosi aggiornamenti tra cui sedili in velluto a coste, pannelli in finto legno e interni blu o bordeaux. La “Blue Max” nel 1973 è stata l’unica edizione speciale della Manta mai prodotta per il mercato statunitense con uno speciale cofano in vinile blu scuro, cambio automatico e tetto apribile meccanico.

Tutti i modelli Manta nel 1975 sono stati equipaggiati con l’iniezione di carburante Bosch L-Jetronic negli Stati Uniti a causa delle normative sulle emissioni. Sebbene in Europa, questa funzione fosse disponibile solo sui modelli GT/E di fascia alta che presentavano anche uno spoiler anteriore inferiore e fendinebbia che non erano offerti su nessuno dei modelli Manta statunitensi.

Nel mercato del Regno Unito, la Manta originale è stata venduta solo come Opel, senza Manta o Ascona con marchio Vauxhall fino al lancio nel 1975 della Manta B1 e dell’Ascona B. La Manta A era uno dei pochissimi modelli Opel venduto nel mercato statunitense. Nel 1975 le importazioni statunitensi di Opel terminarono con l’aumento dei costi. La versione Isuzu Gemini della T-car è stata importata dal Giappone e venduta dai concessionari Buick come “Opel by Isuzu” e successivamente “Buick Opel”.

Della Manta A sono stati realizzati due diversi modelli speciali con l’obiettivo primario delle versioni di aumentare la potenza. Entrambi i progetti iniziarono nello stesso periodo nel 1972. Il Turbomanta, che era il più raro dei due modelli, e il TE2800.

Furono prodotti un totale di 33 modelli della Turbomanta, di cui solo cinque prototipi utilizzati per le pubbliche relazioni. ‘Broadspeed’, una società britannica, è stata scelta per costruire le auto turbo, e alla fine ha iniziato a costruire cinque auto con guida a sinistra per la tedesca Opel AG. Questi modelli dovevano essere solo prototipi fin dall’inizio: l’azienda britannica ha trovato una soluzione unica e ha utilizzato una combinazione di un turbocompressore Holset 3LDG e un carburatore montato all’interno di una grande camera plenum.

Il motore della Turbomanta era dotato di una guarnizione della testata in rame più spessa e per questo motivo il rapporto di compressione è stato abbassato a 7,6:1. Il risultato finale con un motore da 1,9 litri ha prodotto un impressionante potenza di156 CV e un’accelerazione ancora più impressionante sullo 0-100 km/h in soli 7,6 secondi. L’accelerazione era più veloce della maggior parte delle “supercar” dell’epoca come la Porsche 911. Tutte e cinque le auto erano in giallo girasole GM e presentavano una grande striscia nera sul lato dove era presenta la scritta “TURBOMANTA”.

Purtroppo il consumo di carburante era un problema. Costruire l’auto era la parte costosa e il turbocompressore aveva dimezzato l’economia del veicolo. Opel ha chiuso il progetto realizzando solamente cinque vetture prodotte. Un ingegnere britannico del Dealer Opel Team (o DOT) era così entusiasta della vettura che successivamente aveva fatto realizzare altre 28 auto. Le vetture erano tutte basate sul modello Berlinetta del ’74, che era un modello di lusso, con cerchi in lega e cambio automatico.

Tutti i 28 modelli erano neri con tetto in vinile e l’unica caratteristica identificativa che l’auto era davvero una Turbo Manta era la dicitura “Turbo” nel posteriore. L’auto presentava una grande maneggevolezza, ma sfortunatamente ne rimangono ancora poche di queste vetture.

Esiste anche un’altra versione della Manta, la TE2800, anche se questa non era una vera e propria Opel in quanto il costruttore tedesco non aveva nulla a che vedere con il progetto. La Transeurop Engineering, una azienda belga, voleva aumentare la potenza del motore della Manta A, un esperimento che in precedenza la stessa Opel aveva provato a fare con un motore a 6 cilindri, ma senza successo.

Il veicolo era considerato troppo oneroso da realizzare all’epoca ed il mercato dell’auto era già saturo di veicoli di grossa cilindrata, ma questo non fece demordere la Transeurop Engineering. Presero un motore tipo CIH da 2,8 litri della Opel Commodore 2.8GS e lo installarono nel vano motore della Manta 1.9R.

Il “matrimonio” tra le due parti incontrò diverse complicazioni ed erano necessarie alcune modifiche sostanziali a delle componenti come il radiatore, il cofano, le sospensioni anteriori, la trasmissione e l’asse posteriore…in parole povere, tutta la meccanica dell’auto andava pesantemente rivista.

La Transeurop Engineering ha cercato di coinvolgere direttamente Opel nel progetto ma quest’ultima ha rifiutato e, peggio ancora, non ha voluto che la vettura avesse il simbolo della Opel. La Engineering allora si rivolse a Steinmetz, tuner numero uno di Opel dell’epoca.

Per apportare cambiamenti radicali alla modifica della parte anteriore del veicolo, hanno fornito un nuovo cofano in fibra di vetro con un grande rigonfiamento per fare spazio al motore, insieme a una serie di passaruota allargati e uno speciale paraurti anteriore integrato con uno spoiler inferiore. Per fare spazio al radiatore, la maggior parte della parte anteriore dell’auto è stata modificata e sostituita con altre parti montate più in basso. È stato installato un sistema di radiatori chiusi in modo che il radiatore avesse un serbatoio dell’acqua nel vano motore. Il motore è rimasto l’unità da 2,8 litri della Commodore GS, che originariamente era dotato di 2 carburatori Zenith. La potenza era di 142 CV e poteva raggiungere i 100 km/h da ferma in soli 7,5 secondi. In totale sono state costruite 79 vetture e vendute attraverso Steinmetz in Germania ma non erano però marchiati come Opel.

Per le competizioni e soprattutto per i rally, Steinmetz offriva uno step evolutivo che consisteva delle modifiche sostanziali al motore che incrementavano il rapporto di compressione, un albero a camme da gara e dei nuovi carburatori che davano alla Mantra un totale di 230 cavalli.

Sebbene non fosse ufficialmente una Opel, la TE2800 è la Manta A più veloce di sempre. Aveva la capacità di superare auto come la 911 Carrera del 1973 e la BMW2002 turbo dello stesso anno, anche se queste auto avevano un motore più potente. La natura leggera della carrozzeria Manta e la giusta rapportatura del cambio erano il giusto mix per rendere l’auto incredibilmente veloce.

Sfortunatamente, però, le auto erano troppo costose e finirono per costare quasi il doppio di una GT/E da 105 CV nel 1975. Oggi esiste un numero molto limitato di questi modelli e la maggior parte è stata utilizzata negli sport motoristici e negli eventi di rally.

Nell’estate del 1975 debuttarono la Opel Manta B e la Opel Ascona B. La Opel Manta B è stata la seconda auto a utilizzare il nome Manta ed è stata introdotta nell’agosto del 1975. Un’auto “tre volumi” a due porte, la B si basava direttamente sull’Opel Ascona, che era stata completamente riprogettata anche se il design è stato influenzato dalla Chevrolet Monza del 1975. La Manta ha messo in evidenza la progettazione più sportiva e ha incluso un muso più basso che non è stato trovato sull’Ascona ma è stato simile alla versione del Regno Unito dell’Ascona, la Cavalier Mk1. Infatti la Cavalier Mk1 Sportshatch e la Cavalier Mk1 Coupe erano l’equivalente Vauxhall della Manta.

I motori disponibili andavano dal piccolo motore OHV da 1,2 litri, il CIH da 1,6 litri e il CIH da 1,9 litri. Il motore GT/E della serie Manta A è stato montato nel 1976 dal programma Manta B che ha generato la serie GT/E Manta B. l motore GT/E è stato sostituito con il nuovo 2.0 litri CIH nel 1979 con un sistema di iniezione Bosch L di nuova concezione. La potenza era ora di 110 CV.

Il motore da 1,9 litri è stato sostituito con il motore S da 2,0 litri accoppiato da un carburatore Varajet II. Questo era il motore più popolare utilizzato da Opel all’epoca ed è stato anche trovato in diverse auto Opel Rekord.

Un modello hatchback a tre porte è stato introdotto nel 1977 insieme alla versione a due porte già esistente. Questa forma era familiare e si trovava nella variante Vauxhall Cavalier Sports Hatch.

Nel 1982 entrambe le versioni Manta subirono un restyling che includeva l’aggiunta di uno spoiler anteriore in plastica, minigonne laterali per i modelli GSi e GT/E, prese d’aria quadruple sulla griglia e una piccola ala nella parte posteriore dell’auto. A metà del 1979 le parti cromate sono state sostituite da parti nere in plastica. Gli interni colorati blu e rossi furono sostituiti con i colori grigio e nero nel 1980. Il muso raddoppiò il numero di prese d’aria nel 1982, e l’anno successivo la GTJ aveva un motore 1.8S più leggero e divenne la Manta GT. Il motore OHC da 1,3 litri, OHC da 1,8 litri e i motori S ed E CIH da 2,0 litri hanno sostituito i motori da 1,2, 1,6 e 1,9 litri appena fuori produzione. Dal 1983 la GT/E fu ribattezzata e chiamata GSi.

Il telaio era ora più rigido del 40% rispetto alla precedente Manta e di qualche centimetro più lungo insieme a un roll bar integrato introdotto nei montanti. Il corpo vettura presentava un design classico, mentre i motori 1.6 e 1.9 CiH provenivano dalla precedente versione.

La Opel Manta B2 fu introdotta nel 1982 e la produzione andò avanti fino al 1988. Mentre le “sorelle” Ascona e Cavalier furono sostituite con un modello a trazione anteriore chiamato “Ascona C”, la produzione della Manta continuò per molto tempo ancora. L’anno successivo il motore OHC di 1,8 litri dell’Ascona fu montato nella Manta B che l’ha resa un’auto molto più economica. La B2 poteva percorrere 14 km al litro e utilizzare benzina senza piombo. Il 1.8 litri OHC era un motore molto conosciuto e rimase in produzione per cinque anni dal 1982 al 1987. Nel 1984 il modello 2.0S fu tolto dal listino e solo il GSi era disponibile con il motore top di gamma.

Nel 1986 fu presentata la Manta B Exclusive ed era equipaggiata con tutte le migliori dotazioni a disposizioni: sedili Recaro con stoffa rossa, interni eleganti in pelle grigia e un kit estetico dei modelli i200. Questo kit comprendeva due fari tondi in una copertura di plastica, minigonne laterali, uno spoiler posteriore diviso in tre parti della Manta 400 e uno spoiler anteriore.

Nel Regno Unito i modelli Exclusive GT/E erano popolari in colori come Dolphin Grey con corrispondenti sedili in tessuto grigio scuro con bordino rosso. Questi modelli avevano anche i fari quadrupli, lo spoiler anteriore, un paraurti posteriore con la targa e una striscia di plastica nera tra i gruppi ottici posteriori. Lo spoiler posteriore era molto simile alla GT/E standard. Nel 1988 Opel terminò la produzione della Manta B e produsse l’esclusiva GSi solo per gli ultimi 2 anni.

Dopo il successo della Manta 40, nel 1983 furono prodotte le rare i200 e i240. Entrambi questi modelli avevano più potenza e coppia rispetto alle varianti standard 2.0E, che producevano rispettivamente 125 CV e 136 CV ed erano disponibili in bianco o argento. La Opel Manta GTE è stata introdotta nel 1984 ed era disponibile con il motore 2.0E 110HP e con i cerchi in lega Ronal a 5 razze.

Dal 1978 al 1979 Vauxhall offrì la Cavalier Coupe in forma convertibile soprannominata Centuar. Furono realizzate solo 118 vetture e oggi si ritiene che ne esistano ancora meno di 30 unità. Circa il 25% di queste conversioni sono state costruite utilizzando una base Manta anziché Vauxhall. Le versioni convertibili sono state sviluppate da Magraw Engineering e vendute attraverso i concessionari Vauxhall per conto di Crayford.

Nel 1988 terminò la produzione della Opel Manta e dalla linea di produzione uscì l’ultimo veicolo, una GSi bianca destinata al museo della fabbrica Opel. La Manta B è stata la produzione più longeva di Opel dopo 13 anni con oltre 550.000 vetture prodotte. In tutta la storia della Manta, 18 anni in totale, ne sono stati fatti più di un milione ed è stata sostituita dalla Opel Calibra. Oggi questi veicoli sono considerati un pezzo da collezione ed è difficile trovarne uno in buone condizioni originali.

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